La Historia enseña que las pandemias son más decisivas en relación con las grandes transformaciones sociales que ningún otro factor. El casi milenario sistema feudal europeo se derrumbó como un castillo de naipes a consecuencia los cambios sociodemográficos producidos por la peste bubónica de mediados del siglo XIV. El Imperio Azteca no quebró tanto por el puñado de hombres que llevó Cortés a Mexico como por el virus de la viruela que viajó con ellos. Y, desde luego–quizá el más claro de los ejemplos–el milenario imperio romano no fue tan dañado por la expansión de los hombres del norte como por aquellas pandemias sucesivas que empezaron con la primera peste Antonina del 169 d.c, prosiguieron en 249. d.c con la segunda de estas pandemias, y alcanzaron su climax con la terrible plaga de Justiniano, en el 541.d.c.
La magnitud de esas sucesivas catastrofes biológicas, que en conjunto se llevaron la vida de decenas de millones de ciudadanos romanos, no es comparable ni siquiera con la más sangrienta derrota de las legiones, esto es, la que tuvo lugar en Adrianopolis, a manos de los germanos, en la que perecieron no más de veinte mil imperiales.
Conviene pues evocar las palabras de Kyle Harper, el historiador que ha cambiado recientemente la visión tradicional sobre la caída de Roma, vinculándola más que a las invasiones al clima y a las pestes (en la línea de lo que ya Jared Diamond apuntó mucho antes). “Germs are far deadlier than Germans“, escribió con verbal ingenió Harper.
Podríamos decir algo parecido referido a nuestros tiempos, aludiendo a los virus y a la expansión económica china de las últimas décadas. Sería igual de exacto, aunque no sonase igual de bien.

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